Los orígenes del Brazilian Jiu Jitsu (BJJ): de los samuráis a las MMA

El Brazilian Jiu Jitsu (BJJ) nace a raíz de una adaptación del Judo. Su desarrolló empezó a principios del siglo XX gracias a la inmigración japonesa a Brasil, aunque su apogeo aparece a partir de los años noventa, con la emergencia de las MMA (UFC, Pride, etc). Los orígenes del Brazilian Jiu Jitsu (BJJ) están aún llenos de incógnitas y mitos fundacionales. 

Cronología básica de los orígenes del Brazilian Jiu Jitsu (1882 – 1994)

  • 1882: Jigoro Kano funda el Judo, una adaptación del Jiu Jitsu tradicional que se practicaba en la época samurái.
  • 1908: Sada Miyako es el primer judoka japonés en llegar a Brasil.
  • 1915: Mitsuyo Maeda comienza a enseñar Jiu Jitsu en Brasil, en Belém. Uno de sus alumnos es Carlos Gracie.
  • 1916: Soshiro Satake abre la primera escuela de Jiu Jitsu en Brasil llevada por un japonés.
  • 1920: Maeda hace una promoción de luchadores en las que destaca Jacyntho Ferro.
  • 1929: Carlos Gracie lucha contra Geo Omori, otro maestro japonés, en un combate de exhibición.
  • 1930: Donato Pires dos Reis crea la Academia de Jiu-Jitsu, la primera llevada por brasileños.
  • 1932: la Academia de Jiu-Jitsu pasa a llamarse Academia Gracie.
  • 1933: Primera lucha de Vale Tudo entre George Gracie y Geo Omori.
  • 1951: Hélio Gracie pierde contra Kimura en un combate histórico.
  • 1955-1956: se realizan diversos combates de Vale Tudo entre los que destaca el luchador Waldemar Santana.
  • 1959: el Jiu Jitsu se empieza a televisar en Brasil.
  • 1967: Creación de la Federação de Jiu-Jitsu da Guanabara.
  • 1972: Carley Gracie se convierte en el primer Gracie en dar clases de Jiu Jitsu en Estados Unidos.
  • 1993: Se celebra la primera UFC.
  • 1994: Carlos Gracie Jr funda la International Brazilian Jiu-Jitsu Federation (IBJJF).

Un arte marcial de origen asiático

Pese a que no existen registros fiables ni documentación específica, los estudiosos sugieren que los orígenes del Jiu Jitsu están en la India, en un sistema de defensa que utilizaban los monjes budistas.

Sin embargo, debido a la falta de datos, la mejor manera de entender el origen del arte marcial es situarnos en el Japón feudal, momento en el que se comienza a desarrollar un sistema de defensa llamado JuJutsu (posteriormente Jiu Jitsu), que provenía del Bujutsu, nombre con el que se conocen las artes marciales japonesas y que se populariza especialmente en la época de Kamakura (1192-1336), caracterizada por el caos político y social y el periodo de los samuráis.

Más adelante, el JuJutsu conocido también como “Koryu Jiu Jitsu”, fue desarrollado principalmente en el periodo de Edo o Shogunato Tokugawa (entre principios del siglo XV y mitades del XIX), momento en el que el Japón feudal se encontraba aislado políticamente.

Esa evolución del Bujutsu al Jujutsu fue propiciada por un contexto más pacífico y estable del país, por lo que se eliminaron las armas del arte marcial y se enfatizó un sistema de combate civil que combinaba golpes y agarres. 

Al Jiu Jitsu se lo llamó «arte suave» o «arte gentil», debido a que «Ju» significa «gentil» y «Jitsu» significa arte. Su base teórica, por tanto, está basada en que una persona débil (o gentil) puede ganar a una persona fuerte usando la técnica.

Jiu Jitsu es el empleo de la inteligencia y la habilidad para superar a la fuerza bruta y a la agresión (…) En la práctica, esto significa aplicar un alto porcentaje de tu fuerza total en un bajo porcentaje de la fuerza de tu oponente.

John Danaher y Renzo Gracie en Mastering Jiu Jitsu

Jigoro Kano y el Kodokan Judo

En 1868 se dio inicio en Japón la Restauración Meiji, un proceso de modernización estatal que duró hasta 1912. El Jiu Jitsu (lo que entenderíamos hoy como Jiu Jitsu tradicional), que hasta el momento había sido el arte de defensa predominante en Japón, comenzó su declive. Por un lado, ya no era igual de necesario debido a los cambios políticos y sociales del país; por otro lado, se le consideraba un arte marcial vinculado al régimen aislacionista anterior.

En este sentido, los practicantes de Jiu Jitsu tuvieron que encontrar nuevas formas de expandir el arte y ganarse la vida. De ese conjunto de maestros y seguidores de Jiu Jitsu surgió la idea de “adaptar” el arte marcial a los tiempos modernos.

Recomendación de libro: Mastering Jujitsu (Mastering Martial Arts)

Mastering jiujitsu book

Mastering Jujitsu es un gran libro para introducirse en el Jiu Jitsu. Más allá de las técnicas que se ofrecen, lo interesante de este libro es la historia sobre el arte marcial (que comprende más de 60 páginas) y la teoría general de las artes marciales.

Entre esas figuras destacó Jigoro Kano (1860-1938), un estudiante que empezó a practicar Jiu Jitsu en 1870 y que tras su ingreso en la Universidad de Tokio en 1874 y su trato con diversos matones, comenzó a formular un sistema de defensa personal estructurado que buscaba suplir las deficiencias del “Koryu Jiu Jitsu”.

Más adelante, este nuevo sistema con fines educativos sería llamado “Judo” o «Kodokan Judo», “camino de la suavidad” en japonés. Jigoro Kano inauguró su primera escuela en 1882, con tan solo 22 años y 9 estudiantes.

Jigoro Kano
Jigoro Kano en 1937. Fotografía extraída de Wikipedia Commons.

Dentro de los cambios que introdujo Kano, una de las grandes aportaciones fue el “randori”, la lucha al estilo libre o como se diría en español rodar (rolling o sparring en inglés), en contraposición a las Katas, el método principal de enseñanza del Jiu Jitsu tradicional, que se basaba en el aprendizaje de una serie movimientos en serie.

Así pues, Jigoro Kano creó un sistema mixto en el que promovía la lucha cuerpo a cuerpo como método de aprendizaje, pero evitando ciertas técnicas consideradas lesivas.  

Además de su gran potencial educativo, Kano diseñó el Judo con tres objetivos principales:

  • Ser un método de combate
  • Mejorar el estado físico
  • Proporcionar entrenamiento mental

El Judo Kodokan fue creciendo paulatinamente mientras que la práctica del Jiu Jitsu tradicional quedaba en el olvido, lo que acabó convirtiendo al Judo en el gran deporte del país y fue adoptado por las autoridades japonesas. El Judo fue apoyado incluso por el presidente de Estados Unidos Theodore Roosevelt.

En el pasado, la gran diferencia entre Jiu Jitsu y Judo era que Jiu Jitsu era un arte marcial. Esto es una habilidad o arte para matar a gente. Por otro lado, el Judo no tiene el mismo entendimiento del pasado: es una manera de crear o educar a gente (…) La época del Jiu Jitsu acabó porque la época de los samurais ya no existe.

Sensei Naoki Murata en «Opening the Closed Guard»
Cronología BJJ

El Jiu Jitsu llega a Brasil

Jigoro Kano estaba ampliamente interesado en la expansión del Judo internacionalmente. Al mismo tiempo, las autoridades brasileñas promovieron la inmigración japonesa a principios del siglo XX con el objetivo de modernizar el país, muy influidas por la reciente victoria de Japón a Rusia en la guerra ruso-japonesa, que hizo que el país nipón ganase popularidad.

Cartel 1905 bjj
Cartel de 1905 tras la guerra ruso-japonesa. Extraído de reedit.

Así pues, ambos países llegaron a un acuerdo político y fruto de ello en la actualidad se calcula que en Brasil hay 1,5 millones de brasileños de origen japonés, siendo estos la comunidad más numerosa fuera de Japón.

El primer artista marcial (judoka/practicante de Jiu Jitsu) en llegar a Brasil en el siglo XX fue Sada Miyako, en el año 1908. Más adelante llegarían otros luchadores como Soshihiro Sakate, Geo Omori y Takeo Yano, aunque de esa nueva generación el más destacado e influyente fue seguramente Mitsuyo Maeda (1878-1941).

Según cuenta la leyenda, Maeda aprendió directamente de Jigoro Kano, aunque no está demostrado. Al igual que muchos otros luchadores de la época, el artista marcial iba viajando y cosechando éxito por Japón y otras parte del mundo (principalmente Europa o Latinoamérica) mostrando la eficacia de su sistema de combate y ganando dinero por el camino.

Visto como un poderoso oponente, fue apodado en España como el «Conde Koma«. Maeda iba retando a oponentes internacionales, principalmente a Wrestlers y boxeadores occidentales, cosechando un gran currículum y desarrollando un poderoso estilo de Ne-Waza (lucha en el suelo).

Desde sus inicios, muchos de aquellos maestros de Judo japoneses comenzaron sus enseñanzas y formaron a diversos brasileños. En este sentido, desde el lado brasileño, los orígenes del Brazilian Jiu Jitsu están marcados por nombres como Mario Aleixo, el primer profesor brasileño de Jiu Jitsu; Jacyntho Ferro, profesor de Carlos Gracie y alumno de Maeda; Donato Pireis Dos Reis, el primer profesor de la Academia de Jiu Jitsu (más adelante llamada Gracie Jiu Jitsu); Luis França, el instructor de Oswaldo Fadda, que posteriormente se convertiría en un linaje no-Gracie; y los hermanos Carlos y Helio Gracie.

Mitsuyo Maeda
Mitsuyo Maeda. Fotografía extraída de Wikipedia Commons.

Mitsuyo Maeda y la familia Gracie 

Mitsuyo Maeda llegó a Brasil en 1914 y posteriormente se instaló en Belém en 1915, donde conoció a un escocés emigrado llamado Gastao Gracie. En busca de tierras para asentarse pidió ayuda a Gastao, y a cambio, este ofreció enseñar el arte marcial (en aquel entonces, Jiu Jitsu y Judo eran sinónimos) a Carlos Gracie, el mayor de los hijos de Gastao.

Se calcula que Carlos Gracie estuvo entre 2 y 4 años bajo las órdenes de Maeda, aunque otros historiadores afirman que Carlos aprendió principalmente a través de Jacyntho Ferro, uno de los primeros alumnos de Maeda.

Gracias a las enseñanzas del Conde Koma y de Jacyntho Ferro, Donato Pireis Dos Reis, otro de los alumnos de Ferro, fundaría en 1930 la Academia de Jiu Jitsu, con la ayuda de Carlos Gracie. En el proyecto, que pasó a llamarse Academia Gracie en 1932, se involucró intensamente su hermano Hélio Gracie.

A partir de allí, se forjó un mito fundacional sobre la creación del Brazilian Jiu Jitsu. La leyenda explica que Hélio Gracie aprendió Jiu Jitsu observando a su hermano, ya que él no podía practicar Judo por su débil complexión física, por lo que adaptó un nuevo sistema de defensa enfocado en la lucha en el suelo.

Carlos Gracie
Carlos Gracie. Se le podría considerar uno de los fundadores del BJJ. Fotografía extraída de Wikipedia Commons.
Helio Gracie
Hélio Gracie en 1952. Se le podría considerar el principal desarrollador del BJJ. Fotografía extraída de Wikipedia Commons.

Para profundizar: A principios del siglo XX se estaba desarrollando en Japón otra variante del Judo llamada «Kosen Judo«, muy vinculada a las universidades japonesas, que destacaba más el Ne Waza (la lucha en el suelo). ¿Es el Brazilian Jiu Jitsu una herencia del Kosen Judo?

Según Hélio Gracie, cuando hay mucha diferencia de peso y fuerza, proyectar (lanzar al rival suelo) es sumamente complicado; en cambio, en la lucha en el suelo el combate se equilibra más. Con el paso del tiempo, Hélio se convirtió en el luchador más representativo de la familia Gracie. Hasta los años 50 estuvo haciendo innumerables peleas, entre las que destaca la que hizo contra Masahiko Kimura.

A lo largo del siglo XX el Jiu Jitsu (llamado también Gracie Jiu Jitsu y más enfocado a la defensa personal) fue una disciplina cerrada y aristocrática, vinculado a las élites del país.

Si bien es cierto que los Gracie fueron los grandes promotores del arte marcial en el país y en el mundo, la realidad es que en el Brasil de aquellas épocas -tal y como se explica en el capítulo anterior- Maeda no fue el único japonés enseñando ni Carlos el único en recibir instrucción.

Dentro de esa amalgama se forjaron otras adaptaciones y otros linajes como el de Luis França, maestro de Oswalda Fadda, que abriría su academia en 1952 y que entraría en rivalidad con los Gracie (los alumnos de Fadda eran expertos en llaves de pierna). Sin ir más lejos, el equipo Nova União, uno de los equipos actuales más grandes del mundo, es herencia de este linaje.

En aquella época también se crearon otras disciplinas como la Luta Livre, una lucha muy similar a la del Jiu Jitsu pero sin el uso del Kimono, creada a final de los años 40 por Euclydes Hatem.

Recomendación de libro: Opening Closed-Guard: The Origins of Jiu-Jitsu in Brazil: The Story Behind the Film

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Para adentrarse más en los orígenes del Brazilian Jiu Jitsu, recomiendo este libro de Robert Drysdale, en el que explica la «historia no contada» del arte marcial. A través de múltiples entrevistas en Brasil, Estados Unidos y Japón, el autor desmitifica la creación del arte como algo unívoco, y lo sitúa en un contexto determinado (primera mitad del siglo XX), momento en el que Brasil estaba absorbiendo la sabiduría marcial japonesa.

El desarrollo del Brazilian Jiu Jitsu

Al igual que Maeda, los Gracie fueron retando (a través del Gracie Challenge) a otros artistas marciales para ganar reconocimiento y mostrar la eficacia del arte, a la vez que iban modificando sus técnicas de acuerdo a sus experiencias en las diferentes luchas. Poco a poco fueron creando una nueva adaptación, un sistema más enfocado al suelo, en el que mejoraron notablemente posiciones como la Espalda o la Guardia, las técnicas o posiciones más representativas del Brazilian Jiu Jitsu.

Otra de las grandes aportaciones de los Gracie fue la llamada «jerarquía posicional». En Jiu Jitsu, en el momento de controlar a tu oponente, hay una serie de posiciones que son más dominantes que otras. El Brazilian Jiu Jitsu enfatiza que para someter a tu rival debes previamente conseguir una posición dominante.

Gracias a ello se comenzó a desarrollar un sistema de puntuación que otorgaba puntos según la posición en la que te encontrases (cuanto mejor es la posición, más puntos recibías). Más adelante, este preludio de reglamento serviría de base al Brazilian Jiu Jitsu moderno y a su modalidad más deportiva.

A partir de los años cincuenta se comenzaron a desarrollar diferentes eventos en paralelo, todos ellos con influencia directa o indirecta al desarrollo del Brazilian Jiu Jitsu.

La consolidación del Vale Tudo

Pese a que el Vale Tudo fue creado en los años 20, a partir de los años 50 empieza su auténtico apogeo. Si bien es cierto que ya se hacían combates de exhibición, a partir de esta época el Vale Tudo emerge como un comienzo de las MMA, un combate sin reglas en el que puede competir cualquier luchador de cualquier disciplina.

La televisión

A partir de los años 50 la televisión fue uno de los grandes elementos disruptivos en la cultura de masas. Muchos combates fueron televisados, en los que destacaron luchadores como Waldemar Santana y Euclides Pereira.

La Federação Guanabara de Jiu-Jitsu

Gracias a la creación de la Federaçao Guanabara de Jiu-Jitsu en 1967, situada en Rio de Janeiro, se dio un paso adelante en la institucionalización del Brazilian Jiu Jitsu.

Fue dirigida por Hélio Gracie y logró iniciar el proceso de transformación del Jiu Jitsu hacia un deporte de combate, logrando así la primera competición oficial en 1973 en Río de Janeiro, año en el que el Jiu Jitsu fue reconocido legalmente como un deporte en Brasil.

El desarrollo del Judo y otros artes de grappling

Luego de 80 años de su creación, el Judo de Jigoro Kano se convertiría en un deporte olímpico en 1964, lo que le dotó de más prestigio internacional. Con el paso del tiempo y conforme se iba haciendo más popular, el Judo fue teniendo cada vez más restricciones a la hora del combate, a la vez que fue priorizando la lucha arriba y no tanto el Ne Waza.

¿Por qué el Judo dejó de practicar el suelo?

Más allá de las influencias de Kano en restringir las tendencias Ne Waza del Judo, esta pregunta no tiene una respuesta definitiva, aunque se podrían dar varios argumentos:

  • El Ne Waza puede resultar más aburrido a un público general. El Judo es más show.
  • A nivel de defensa personal, el Judo contempla que las luchas no son siempre 1 vs 1, sino que los agresores pueden ser múltiples. En Brazilian Jiu Jitsu, al llevar la lucha al suelo, se convierte en 1 vs 1, mientras que en Judo puedes proyectar a tus rivales.
  • El componente educativo es la base filosófica del Judo, recomendado por Naciones Unidas. Se le considera un deporte educativo muy útil para edades tempranas, en las que los niños aprenden a caer y a levantarse.

Más allá del Judo, cabe remarcar que prácticamente todo pueblo en la tierra tiene un sistema de combate determinado. Unos siguen existiendo, otros han desaparecido; unos enfatizan más el uso de armas, otros las estrangulaciones o los golpes. Sin embargo, durante el siglo XX, si nos referimos a artes de grappling (agarre), encontramos tres principales:

  • Sambo. Desarrollado en la Unión Soviética como un sistema de defensa propio. Hoy en día es ampliamente practicando en Rusia y en países colindantes. Grandes luchadores de MMA como Khabib Nurmagomédov provienen del Sambo.
  • Wrestling. Muy importante a nivel amateur en Estados Unidos y potenciado enormemente por ser un deporte olímpico.
  • Catch Wrestling. Temido por el BJJ y desarrollado a finales del XIX en Gran Bretaña, pero actualmente en desuso debido a su transición al WWE.

El auge de las artes de golpeo (Striking)

Por último, cabe mencionar también que tras la Segunda Guerra Mundial hubo un espectacular crecimiento de las artes marciales de Striking, en disciplinas como el Karate, el Kung Fu, el Taekwondo y el Ninjutsu (también el boxeo ganó mucha popularidad, pero no se le considera un arte marcial).

Bruce Lee en 1973. Fotografía extraída de Wikipedia Commons.

A través de la implosión de la industria de Hollywood, los Juegos Olímpicos y la emergencia de figuras como Bruce Lee, Jackie Chan, Jet Li y Chuck Norris, todos ellos golpeadores, se creó un mito sobre el artista marcial: el luchador es aquel que sabe golpear.

El Brazilian Jiu Jitsu se mueve a Estados Unidos

Más allá de los desarrollos que aportaron los Gracie, el deporte practicado en la actualidad es una mezcla, cada vez más compleja, transnacional y transmarcial: bebe de diferentes países y de diferentes disciplinas marciales. No es únicamente producto de la historia reciente, sino de un estilo que ha ido forjándose a través del siglo XX.

Desde los años sesenta a los años noventa el Jiu Jitsu estuvo «escondido» y el panorama de las artes de grappling estuvo dominado por el Judo y el Catch Wrestling. Mientras tanto, los Gracie iban tejiendo su «plan secreto» en América, poco a poco, expandiendo el arte marcial.

Aún seguían retando a otros luchadores y emergían figuras como Carlson Gracie y Rolls Gracie (que falleció en 1982 a los 31 años en un accidente) pero nunca llegaron a tener tanta influencia como Hélio. Entre los años setenta y ochenta se celebraron en Brasil multitud de campeonatos de Jiu Jitsu y se fundaron equipos importantes.

Desde su fundación como arte marcial a principios del siglo XX en Brasil, el siguiente gran avance fue la expansión en Estados Unidos en los años setenta de la mano de Carley Gracie (hijo de Carlos Gracie), que empezó a dar clases a militares en 1972 y que fundaría en 1979 la primera academia de Jiu Jitsu en Estados Unidos.

Más adelante viajaría Rorion Gracie (hijo de Hélio Gracie), que a través de su tatami en su garaje en una playa de Los Ángeles comenzaría a ganar influencia, además de vincularse al mundo cinematográfico estadounidense, creando el caldo del cultivo para el resurgir del Jiu Jitsu y de las artes de grappling.

El legendario garaje de Rorion Gracie. Fotografía extraía de Gracie University

La UFC (Ultimate Fighting Championship) en 1993, una competición (basada en el Gracie Challenge) de ocho luchadores de diferentes disciplinas, fundada por Rorion Gracie, John Milius y Art Davie, supondría la nueva era del Jiu Jitsu.

Bibliografía recomendada

Libro: Mastering Jujitsu (Mastering Martial Arts)

Libro: Opening Closed-Guard: The Origins of Jiu-Jitsu in Brazil: The Story Behind the Film

Blog de Simon BJJ: https://simonbjj.com/

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